Torah from Tzion – The ‘Haftarah’ הפטרה Reveals The Main Theme of The Parsha

Why Do We Read The Haftarah הפטרה Every Shabbis?

There are several theories on the origin for reading the Haftarah:

  • The custom of reading the Haftarah, originated in Israel.
  • The Haftarah is taken from the section of Navi and read on the actual Shabbis that its Prophesy was revealed (historically).
  • The weekly communal reading of Navi, was a response to the persecution of the Jews under the Greek Antiochus Epiphanes; which preceded the Maccabean revolt. At that time Torah reading was prohibited. Therefore, the Rabbis instituted a communal reading on Shabbis from the Navi on themes which were the main emphasis of that Parsha.  Although, it seems doubtful that any anti-Jewish villain would be so punctilious as to forbid only the Mosaic books but permit the Prophetic books; it seems that this is was actually what occurred!
  • The Haftarah was instituted after some acts of persecution; in which many synagogue Torah scrolls were destroyed or ruined. Since it was forbidden to read the Torah portion from an invalid פסול parchment scroll; it was decided to have selected readings from the Navi instead. This temporary expedient remained after valid Torah scrolls were later available.
  • The Talmud Megillah (on pages 30 and 31) mention that Haftaros are read publically on the Jewish Holidays and Shabbis.

תלמוד בבלי מגילה  דף ל עמוד ב

בחמישית חוזרין לכסדרן וכו: לסדר מאי ר’ אמי אמר: לסדר פרשיות הוא. חוזר ר’ ירמיה מר לסדר הפטרות הוא חוזר.

[The Mishna states] On the fifth Shabbis, we resume the  regular weekly order [of the Parsha]. To the order of what does one resume? Rav Ami said: one resumes the regular weekly order of the Torah portions. Rav Yirmiya said:  one resumes the regular weekly order of the Haftoros (Talmud Bavli Megilla 30b).

  • Certainly, the Haftarahwas read as far back as Mishnaic times (c. 1st century CE), as the Talmud discusses how the Haftaros were read in the presence of some of the early scholars of the Mishnah. Some accredit the establishment of the Haftarah reading to Ezra HaSofer (c. 350 BCE).
    • משנה מגילה פרק ד : א,ה, י
  • By the time of Rabbah (the 3rd century) there was a prohibition to read from a “Scroll of Haftoros” (Talmud Gittin 60a).

תלמוד בבלי גיטין דף ס עמוד א

ורבה ורב יוסף דאמרי תרוייהו: האי ספר אפטרתא אסור למקרי ביה בשבת מאי טעמא דלא ניתן ליכתב.

And Rabba and Rav Yosef both say: It is prohibited to publically read the haftarah, on Shabbis from a scroll containing only the Haftoros. What is the reason for this?  It is because this type of scroll may not be written, as the words of the Naviim must also be written as complete books (Talmud Bavli Gittin 60a).

Original Sources on the Topic of the Haftarah Reading

  • How many pesukim must be read for the Haftarah?
  • Why was this Minhag initiated?
  • Why must one answer “Amen” to all the Berachos of the Haftarah?

Shulchan Aruch HaRav, Orach Chayim, Chapter 284:1,7 ; Laws of the Haftarah and Its Blessings

(Halacha #1) The one who reads the Haftarah from the Navi should not read fewer than 21 verses on Shabbos… Once [the non-Jewish rulers of Eretz Yisrael] instituted decrees intended to stamp out the Jews’ religion and forbade them to read from the Torah. [To compensate, the Jews] would read [a selection from] the works of the Navi that shares the theme of the Torah reading, calling seven people to read, corresponding to the seven who would have read from the Torah…

(Halacha #7) One must concentrate on listening to the blessings recited by those reading from the Torah and the blessings of the maftir, and respond Amen to them. [This will benefit the one who responds, since his responses] enable him to reach the required sum of 100 blessings [to be recited daily]…

  • What is the weekly theme of the Haftarah based on?

שולחן ערוך, אורח חיים, רפד: א

מפטירין בנביא מענינה של פרשה….

Shulchan Aruch, Orach Chayim, Chapter 284:1

The Maftir [Haftarah] is read from a Navi related to the weekly portion of the Torah…

  • Why was the Haftarah instituted?
  • Why does the last person who is called up to the Torah, called “Maftir”,  required to read from the Torah first and then the Navi?

ט”ז, אורח חיים, רפד: א

מפטירין בנביא כו הטעם משום דפעם אחת גזרו גזרה שלא לקרות בתורה ותקנו לקרות בנביאים מענינה של פרשה…ואחר כך נתבטל הגזירה וקורין בתורה. ואפילו הכי תקנו שהמפטיר יקרא בנביא כ”א פסוקים ויהא קורא בתורה תחלה מפני כבוד התורה. שאם לא היה קורא אלא בנביא ומברך על קריאתו יהא כבוד תורה וכבוד נביא שווה, על כן צריך המפטיר לקרות בתורה תחלה…

Maftir in Navi etc. The reason is that once there was a decree forbidden to read The Torah and the Rabbis made a decree to read a section from the Navi which has a similar theme to the weekly Parsha… Afterwards the decree was nullified and they resumed the Torah reading. Nonetheless, the Rabbis decreed that the last person called up to the Torah “Maftir” would read from the Navi twenty-one Pesukim. The reason one reads from the Torah first is to show proper honor to the Torah. For if this person would only read from the Navi and make a blessing for its reading, one would make the honor of the Torah and honor  of the Navi equal, therefore the “Maftir” must read from the Torah first…(Taz, Orach Chaim, 284:1).

  • Is it better to read the Haftarah from a parchment קלף, or is a printed Tanach sufficient?

מגן אברהם, אורח חיים, רפד: א

כתב הלבוש תמהתי, כל ימי שלא ראיתי נוהגין באחד מן המקומות לכתוב ההפטרות כדין ספר כמו שכותבין המגילה. כי היה נראה לי, שאין יוצאין בצבור כלל בקריאת ההפטרות שקורין בחומשין הנדפסים, כיון שאין נכתבין ככל הלכות ספר תורה או מגילה עכ”ל…ואני אומר שמנהג קדמונים הוא עיקר. שכתוב בבית יוסף סימן קמ”ד בשם ת”ה, מה שמדלגין עתה מנביא לנביא היינו לפי שהפטרות שלנו כתובים בקונטריסים ואפשר לסמן למצוא מהר וכו’ ע”ש. ואיתא בגיטין (דף ס( שאסור לכתוב ההפטרה משום מה שכתוב ביורה דעה )סי’ רפ”ג ס”ב (אלא משום “עת לעשות לה’ הפרו תורתך”; כלומר שאין יכולת ביד הצבור לקנות להם נביאים שלימים. ואם כן, השתה שנתגלה מלאכת הדפוס והספריה, תלמוד לומר בזול, אסור לכתוב הפטרות…ואי משום שכתובין בנייר…וכ”מ תשובת הרשב”א (סי’ תפ”ז) דדוקא בספר תורה אסור לברך כשכתובה בקונטריסים. אבל על הפטרות לא קפדיה ע”ש…שאין מקפידין בה ומברכין על הקריאה אפילו בלא ספר עכ”ל. פרוש, אפילו אינה כתוב על הספר, מברכין עליה. וכל זה ברור דלא כמה שנדחק הרב”י ע”ש…

The Levush writes that he is confused, that his entire life that he never saw any place have the custom to write Haftoras legally like a scroll, as we write a Megillah. It seems to me, that the congregation is not fulfilling its obligation at all in reading the Haftarah when it is read from a printed Chumash, since they are not written according to the all the laws of a Sefer Torah or Megillah… And I say that the custom of the previous generations is the main one. As the Beit Yosef writes in Siman 144 in the name of the T”H, that which is done today that we jump from Navi to Navi is because our Haftoros are written in pamphlets and it’s possible to place markers in the correct spots to find the place to read quickly etc. Similarly, it states in Talmud Gittin (page 70) that it’s forbidden to write Haftoras [as a separate book or volume], because of what is written in Yoreh Deah (283:2), rather “It is a time to act for Hashem, for they have violated Your teaching (Tehillim 119:126)”; meaning that it is not possible for the public to buy complete sets of Neviim.  If so, now that it is possible, since the invention of the printing press and Libraries, meaning it can be obtained cheaply, it is forbidden to write Haftoros [in separate books]…if because you write them on paper [not on parchment scroll]…this is similar to the response of The Rashba (487) that specifically a Sefer Torah is forbidden to make a blessing over it if written in pamphlets/booklets. However, regarding Haftoros we are not meticulous [about this law]…we are not strict about it and we make a blessing over it even if it’s not in a book.  This means even though [the Haftarah] is not written inside of a book, we make a blessing over it. All of this is clear this not like the opinion of the Levush (Magen Avraham, Orach Chaim (284:1) .

באר היטב, אורח חיים, רפד: א

בנביא: הטעם שפעם אחת גזרו גזירה שלא לקרות בתורה ותקנו לקרות בנביאים מעניינה של פרשה כ”א פסוקים כמו אלו היו קוראים בתורה כ”א פסוקים ג’ פעמים  לכ”א מהז’ שקראו בתורה. ולכך יברך המפטיר ז’ ברכות נגד ז’ שקראו בתורה ומה שקורין בנביאים ולא בכתובים מפני שלא תמצא שם מעין הענין פרשת התורה. כתוב הלבוש תמהתי על שלא ראיתי נוהגין לכתוב הפטרות כדין ספר כי היה נ”ל שאין יוצאין כלל בקריאת הפטרה בחומשים הנדפסים ע”ש. והט”ז ומ”א חולקים עליו ומתירין לקרות ההפטרה בחומשים הנדפסים ע”ש…

In the Navi: The reason [for the Haftarah reading] is that once there was a decree forbidding Torah reading, [the Rabbis] made a decree to then read the Navi [every Shabbis] from topics relating the theme of the Parsha, at least 21 pesukim [of Navi], just like we read the Torah 21 pesukim three times for each of the seven people called up to the Torah [Aliyos]. Therefore, the person called up for Maftir makes seven Berachos corresponding to the seven Aliyos of the Torah. We read from Navi and not from Kesuvim, because in Kesuvim we do not find corresponding themes to the weekly Parsha of the Torah. The Levush writes that he is astounded that did not see people accustomed to write proper Haftarah scrolls on parchment according to Jewish Law; it seems to him that we are not fulfilling, at all, our obligation in reading the Haftarah when it is read from  a [paper] printed Chumash. The Taz and the Magen Avraham disagree with him and they allow the reading of the Haftarah from printed Chumashim…(Be’er Heitiv, Orach Chaim (284:1)

  • Can we follow the current common practice and read the Haftarah from a printed Tanach book?

The best practice is to read the Haftarah from a formal scroll. However, second best בדיעבד, we can read from a complete Tanach book.

משנה ברורה, אורח חיים, רפד: (א)

מפטירין – כתב הלבוש תמהתי על שלא ראיתי נוהגין לכתוב ההפטרות כדין ספר כי היה נ”ל שאין יוצאין כלל בקריאת ההפטרה בחומשים הנדפסין כיון שאין נכתבין בכל הלכות הס”ת או מגילה והט”ז ומ”א יישבו המנהג וס”ל דאף שהוא ע”י דפוס וגם על הנייר ושלא בגלילה מותר לענין זה ומ”מ דעת המ”א דצריך לקרות ההפטרה מתוך נביא שלם הנדפס ולא מתוך הפטרה לבד הנדפסת בחומש וכן ג”כ דעת הא”ר ע”ש ומ”מ אם אין להם רק הפטרה הנדפסת בחומש יש לסמוך להקל שלא לבטל קריאת הפטרה אך לכתחלה בודאי ראוי ונכון שיהיה לכל צבור נביאים שנכתבין בקלף כדין שאז גם השמות נכתבים בקדושה משא”כ כשהוא על הנייר הנדפס [עיין בא”ר] וכן הנהיג הגר”א בקהלתו וכעת נתפשט זה בהרבה קהלות ישראל ואשרי חלקם:

Mishna Berura 284 : 1 (1)

The Levush writes: I am astonished that I have not found it to be a practice that Haftarahs are written on a parchment scroll…The Taz and Magen Avraham justify the practice holding that even if the Haftarah is printed…it may be used for the purpose of reading the Haftarah.

However, the opinion of the Magen Avraham and Eliyahu Rabah is that it is obligatory to read the Haftarah from a Book of Navi printed in its entirety.

However, it is certainly proper and correct initially that every community have Navi scrolls written on parchment…The Vilna Gaon (Gra) accordingly made this the practice in his community…

משנה ברורה, אורח חיים, רפד: (ב)

(ב) בנביא וכו’ – והטעם מפני שפ”א גזרו גזירה על ישראל שלא יעסקו בתורה וקראו בנביאים שבעה וברכו עליהם כנגד השבעה שהיו צריכים לעלות ולקרות בתורה ולא היו קורין עם כל אחד פחות מג’ פסוקים והרי בין כולם כ”א פסוקים לכך אע”פ שהגזירה בטלה מנהגא לא בטל ומשו”ה תקנו שהמפטיר יקרא בנביא לא פחות מכ”א פסוקים ויהא קורא בתורה תחלה מפני כבוד התורה וכמ”ש בסימן רפ”ב במ”ב סקכ”ח ויברך המפטיר ז’ ברכות [דהיינו שתי ברכות שמברך המפטיר על התורה לפניה ולאחריה ואחת על הנביא לפניה וארבע לאחריה] כנגד ז’ שקראו בתורה:

(2) The reason for [the Haftarah] is that it once happened that a decree forbidding Jews to study Torah was made by the gentiles. Because of this, in lieu of reading the Torah, they called up seven persons to a reading from a Book of Navi…


  • Does each individual person need to read the Haftarah for himself, or does he fulfill his obligation just by hearing the Chazan read the Haftarah?

One does not fulfill the mitzvah of Haftarah by merely listening to the Chazan read! Each person must read the Haftarah word by word by himself. This is the predominate Minhag in many Chassidic Shuls today.

However, if the Chazan is reading the Haftarah from a proper parchment scroll, like is used for a Sefer Torah, then one is able to merely listen to the Chazan and thus fulfill his Haftarah obligation.

משנה ברורה, אורח חיים, רפד:ד (ח)

ובזמנינו שהמנהג בכמה מקומות לכתוב נביאים על קלף ובגלילה כס”ת וא”כ הקורא בנביא הוא מוציא כל הצבור כקריאת ס”ת

Mishna Berurah Halacha 4 (8)

…In our times it is the custom, in many places, to write a book of Navi used for the Haftarah written on a parchment scroll, in the same manner as a sefer Torah. If done so, the public reader from this Book if Navi exempts the entire congregation for their obligation to read the Haftarah, in the same way as is done for the reading of the Sefer Torah.

משנה ברורה, אורח חיים, רפד: ה (יא)

…וגם נכון לכתחלה לעשות כן לקרות בלחש מתוך הספר עם הקורא, ועיין בפמ”ג דמשמע דיראה לקרות מלה במלה עם הש”ץ כדי שיציית להקורא ועיין בבה”ל מה שכתבנו בשם שער אפרים ועיין בספר מעשה רב שכתב דהא דכתב המ”א שיראה לקרות בלחש מתוך הספר עם הקורא היינו דוקא כשהקורא קורא מתוך החומש, אבל כשקורא מתוך הנביא יקרא הוא לבד וכולם יהיו שומעין וע”ש. עוד שכתב דאם יקראו הכל בקול רם עם הקורא תהיה ברכת הקורא ברכה לבטלה:

Mishna Berurah Halacha 5 (11)

…It would even be proper to do so initially, to read the Haftarah quietly from a text with the reader…the Pri Migadim…one should see to it to read each word together with the public reader…See the Beyur Halacha, citing the Sha’ar Efraim, Ma’aseh Rav. When the Magen Avraham writes that one should see to it to read quietly from a text together with the public reader [Baal Koreh] this refers only to where the reader reads it from a printed Chumash. However, if he reads from a Navi [scroll], the reader alone should read, while everyone else should do nothing but listen.

  • Is listening / reading the Haftarah any less of an obligation than hearing the weekly Parsha reading?

No! One is obligated to hear/read the Haftarah, no less than the actual Torah reading.

משנה ברורה, אורח חיים, רפד:ו (יב)

שחובה היא על כל אדם לשמוע פרשת ההפטרה כמו פרשה שבס”ת וברש”י שם משמע שצריך להמתין עד שיוגלל הס”ת במטפחותיה אין לסלק מעל השלחן ספר הנביאים או החומש שקורין בו המפטיר עד אחר הברכה כדי שיראה ויברך על מה שהפטיר:

Mishna Berurah Halacha 6 (12)

…For it is an obligation upon every person to listen to the Haftarah portion as much as it is an obligation to listen to the weekly portion read from the Sefer Torah.

Kiddush Club (רח”ל)

  • Is one allowed to deliberately walkout of Shul and not hear or read the Haftarah portion (in order to drink alcohol with several congregants)?

NO! Clearly this is forbidden . אסור This is clearly stated by all the Halachik sources listed above. There is no way to be lenient or permit this decadent practice. This disgraceful practice must be protested vehemently as a violation of Jewish Halacha. Everyone has an obligation to read the Haftarah weekly.

At a minimum it is a disgrace to the Torah and one is missing out on the very significant spiritual message of the Haftarah.

It seems we need to make a very serious effort to analyze the weekly Haftarah portion and see how it should impact our spiritual life.

(More on this to follow in future articles בע”ה ).

About the Author
Arie E. Pelta, M.D., a Board Certified General and Colorectal Surgeon from the USA , made aliyah with his wife and 7 children in 2013. Received Rabbinical ordination in 1997. He is also a active Medical Corps Officer holding the rank of Captain in the IDF Reserves. Currently practicing in Laniado Hospital in Netanya; speciaizing in the surgical care of all problems of the colon, rectum and anus.
Related Topics
Related Posts

We have a new, improved comments system. To comment, simply register or sign in.